Los científicos utilizan la edición de genes para hacer que los mosquitos no vean a los humanos

Tener un fin de semana de descanso en la cabaña arruinada por el estruendo irritante de los mosquitos que orbitan su cabeza es algo con lo que casi todos los visitantes de la cabaña pueden identificarse, pero ¿y si esos mosquitos no pudieran encontrarlo? Por primera vez, los investigadores han utilizado tecnología de edición de genes de vanguardia para eliminar la capacidad de un mosquito para ver a los humanos. Sus hallazgos fueron publicados a principios de este verano en la revista, Biología actual.

“Queremos comprender las diversas formas en que los mosquitos encuentran a los humanos para, en última instancia, idear enfoques que interfieran con su capacidad para detectar a los humanos”, dijo Craig Montell, biólogo de la Universidad de California en Santa Bárbara y uno de los autores del estudio.

Los investigadores realizaron sus experimentos en Aedes aegypti mosquitos que transmiten enfermedades como la fiebre amarilla y el dengue, el chikungunya y el virus zika. “Es realmente una gran carga para la salud”, dice Montell. Hasta 400 millones de personas se ven afectadas por estas enfermedades cada año, que históricamente han ocurrido en zonas tropicales, subtropicales y templadas de todo el mundo.

“El otro problema es que Aedes aegypti es un mosquito invasor. Se está extendiendo a nuevos lugares todo el tiempo debido al cambio climático y los viajes por todo el mundo ”, dice Montell. Se han detectado poblaciones de mosquitos en Canadá y, con un clima más cálido, más plagas podrán propagarse hacia el norte. “Hay mucha miseria de este mosquito, así que hay mucho interés en controlarlo”.

Aedes aegypti suelen estar al acecho durante el día y son más activos al amanecer y al anochecer. Su presa preferida son los humanos, e inicialmente sienten a las personas por el dióxido de carbono exhalado por nuestro aliento. Después de sentir el dióxido de carbono, se excitan y se dirigen hacia los colores oscuros. Luego usan señales como la humedad, el calor y el olor para concentrarse en su presa.

Este nuevo estudio utilizó la herramienta de edición genética de vanguardia llamada CRISPR para eliminar los receptores visuales importantes para la vista de los mosquitos. “Todos tenemos receptores de luz llamados rodopsinas, y así es como vemos”, explica Montell. “En el caso de Aedes aegypti, hay cinco de ellos en sus ojos “.

Primero, los científicos eliminaron un gen que era responsable de un receptor de luz llamado Op1, la rodopsina más común. Para probar el efecto en la visión del mosquito, colocaron los mosquitos modificados genéticamente en una caja con un punto blanco o un punto negro. Luego colocaron una corriente constante de dióxido de carbono en la caja, lo que excitó a los mosquitos, que luego normalmente acudirían en masa hacia la mancha oscura.

Sin embargo, cuando colocaron los mosquitos en la caja a la que se le quitó Op1, no pareció tener un efecto perceptible en la visión de los mosquitos. “Cuando descubrimos que Op1 no se veía comprometido en este comportamiento, lo siguiente que hicimos fue eliminar la opsina que estaba más relacionada con Op1 llamada Op2”, explica Montell. “Una vez más, nos sentimos decepcionados porque no hubo ningún efecto. Pero luego hicimos un doble mutante entre Op1 y Op 2, y ahora se eliminó su capacidad para encontrar el punto oscuro sobre el punto claro “.

Luego, los científicos realizaron varias otras pruebas para demostrar que los mosquitos no solo eran ciegos, y de hecho, simplemente no podían discernir entre las señales de luz y oscuridad.

Si bien el estudio se realizó utilizando manchas blancas y oscuras como proxy para examinar cómo se vieron afectados los ojos de los mosquitos, Montell dice que está bastante seguro de que la visión manipulada aún aplicaría su capacidad para detectar humanos, y estudios futuros podrían confirmar que en el campo. Montell también está interesado en identificar otros mecanismos y receptores que los mosquitos utilizan para encontrar a los humanos, como el olfato, que espera que conduzcan a innovaciones sobre cómo controlar sus poblaciones. “Nos gustaría deshacernos de ellos antes de que tengan la oportunidad de propagar enfermedades”, dice.

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